(Artículo publicado por Mike Orcutt con el mismo título en MIT Technology Review)

Si alguien en su estado de origen contrae hepatitis A, una enfermedad peligrosa que ataca el hígado, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades deben saberlo. Los departamentos de salud de los estados vecinos probablemente también deban saberlo, ya que la persona puede haber contraído el virus de los alimentos o el agua contaminados en uno de esos estados. Los CDC, los departamentos de salud estatales y locales y otras organizaciones deben compartir de manera rutinaria datos de salud pública como este para poder controlar la propagación de una variedad de enfermedades infecciosas. Sin embargo, por muy sencillo que parezca, es un desafío de gestión de datos enormemente complicado.

También es uno que parece hecho para blockchain, según Jim Nasr, arquitecto jefe de software del Centro de Vigilancia, Epidemiología y Servicios de Laboratorio de los CDC. Durante los últimos meses, Nasr ha liderado un equipo que trabaja en varias pruebas de concepto basadas en tecnología blockchain, con miras a crear aplicaciones reales el próximo año. La mayoría está orientada hacia una mejor vigilancia de la salud pública, que podría incluir el uso de una cadena de bloques para administrar los datos de manera más eficiente durante una crisis o para rastrear mejor el abuso de opioides.

“La salud pública y blockchain se pertenecen mutuamente”, dice Nasr. El éxito depende de la capacidad de las organizaciones pares (CDC, agencias de salud estatales y locales, hospitales y clínicas) para colaborar de manera efectiva y eficiente, y la “moneda” para esa colaboración son los datos, dice. “Mover esos datos de un igual a otro de manera segura, de manera compatible y de manera transparente, lo más rápido posible, es una parte clave del modelo de negocio”.

La tecnología blockchain, como la que subyace a bitcoin y otras criptomonedas, está soportada en redes de computadoras, en lugar de una sola autoridad confiable, que verifican cada transacción y la registran en un registro cifrado, prácticamente incorruptible, compartido por todas las computadoras de la red.

Es un ajuste particularmente bueno para aplicaciones de salud pública, dice Nasr. Si bien las organizaciones individuales en la red de salud pública comparten la misma misión general, una mezcla compleja de acuerdos de uso de datos y reglas de privacidad del gobierno dictan qué miembros pueden acceder a la información y cuáles pueden modificarla. Eso ralentiza las cosas. Se necesita una cantidad de procesos adicionales, a veces manuales, para garantizar que la organización o la persona correcta haya enviado o recibido los datos correctos, y que se haya utilizado correctamente. Un blockchain puede automatizar estos pasos.

De hecho, el complicado modelo entre pares de la salud pública para el intercambio de datos es “lo que soporta blockchain”, dice Nasr.

Un ejemplo de un escenario en el que un sistema de blockchain podría hacer una gran diferencia es durante una crisis de salud pública como una pandemia. El CDC tiene una aplicación móvil existente que los trabajadores de salud locales pueden usar para registrar información sobre los pacientes y ayudar a determinar qué medicamentos deben administrarse a quién. Pero la información de identificación personal no se puede almacenar en la nube, y almacenarla de la manera aprobada lleva mucho más tiempo, dice Nasr. Él dice que blockchain podría dar a los CDC una manera de almacenar y compartir esos datos mucho más rápido a la vez que cumple con las leyes de seguridad y privacidad.

Sin embargo, antes de que cualquiera de estos conceptos pueda convertirse en aplicaciones reales, los técnicos de los CDC tendrán que resolver algunas preguntas complicadas. Por ejemplo, ¿qué equipos deben mantener el registro y quién debe tener permiso para leer o modificar datos? ¿Cómo deben gestionarse las identidades, no solo las ID de pacientes, sino también las ID de las organizaciones de salud pública, en blockchain? “Todavía es pronto para saberlo”, dice Nasr.